【バレンタインのお返し編】  
お菓子とオカシなてんまつ。  
 
イリーナからのバレンタインのお返しをするため、二人で公園のベンチへと寄り道をした。  
良い風吹く暖かな良い天気に、公園内で散策する人々や、声をあげて遊ぶ子供達の姿が見える。  
ヒースが慣れないなりに手作りしたというドーナッツの包みを、イリーナの手の中に押し付ける。  
「あー、まあ、失敗はしてないから、それなりに美味いと思うぞ」  
予想外のヒースのお返しに、イリーナは、びっくりしつつも手渡された包みを開けてみた。  
平皿に、見た目は真ん丸な揚げパンのような茶色のドーナッツが6つ。  
二人でベンチに座り、イリーナがワクワクとして膝の上に置き食べようとした、その時。  
イリーナの視界内で公園を友達と走ってきた子供が一人、派手に転んだ。  
イリーナとヒースはその子供──少年──を気遣って思わず腰を浮かせた。  
その瞬間。  
イリーナの膝の上の包みから、真ん丸なドーナッツが、弾みで転がりおち、公園の石畳や芝生の上に転がっていく。  
「「あ───!!」」  
コロコロと景気よくコロがってゆく茶色の真ん丸。  
見れば手元の包みの中には、もうひとつも残っていない。  
(どうして俺はあんなに真ん丸に作ってしまったんだ! いや、一応レシピ通りなわけだが!)と、思わずヒースが後悔するくらいの、転がりっぷりだった。  
(そんなことより!)  
と、二人は視線を少年に移す。彼は気丈にも泣かずに起き上がり、友達の後を追いかけていった。  
ホッとして、イリーナとヒースは自分たちを襲った、お粗末な災難に目を向ける。  
「「………………」」  
ちょっぴり泣きそうな気分になりながら、二人は終始無言のまま、石畳や芝生に散らばった6つの真ん丸を拾い集めはじめた。  
とりあえず、もう捨てるしかないのだが、このまま放置というのは──切ない。  
自分らしくないコトをしたとも、承知の上だ。  
そのために使った様々な労力──ギルドでの恥ずかしい奮闘など──を考えると、やはりヒースもちょっとショックではある。  
「──あー……」  
だが、仕方がない。  
ヒースが、なにか代わりのモノを…と提案しようと、振り返る。  
うつ向いて悲しそうに、汚れを払っているイリーナ。  
そのイリーナが、その汚れを払ったドーナッツをひとつ抓み、ぱくっと、口に入れた。  
 
「──ッ?! バカ! ヤメロ、イリーナ!! オイ?! 拾い食いなんかするな! ドコぞの赤貧ハーフエルフか、お前はっ!?  
 腹が減っているならナニか他のモノを買ってやるから、そんな、みっともない真似するんじゃないっ!」  
「…だって…だって。このまま捨てるわけには、いかないじゃないですか!  
 兄さんが…。せっかく、兄さんが自分で作ってくれたモノなのに…!  
 こんな、ひとくちも食べないまま、捨てられません!」  
キッパリと言い切って、ヒースを見返す。  
「───この、大馬鹿モノが…」  
ヒースはしばらくの沈黙の後で、象牙色の髪を掻いて、呟いた。  
「美味しい…です。これ…中に、クリームが入ってるんですね…」  
ごめんなさい…兄さん。こんなに、美味しい…のに…。  
うつ向いて残念そうに呟くイリーナに、それ以上、何もいえなくなる。  
ため息を、ひとつ。  
「腹、壊すなヨ? ちゃんとキュアー・ポイズンかけときナサイ?」  
イリーナの髪を神官帽ごとポンポンと軽く叩いて、ぐりぐりと撫でた。  
「…代わりのモノを用意、しなきゃなー」  
それなら。と、イリーナが顔をあげる。  
「明後日、付き合ってくれませんか?」  
そういうイリーナに、ヒースがナニかあるのか?と、首を傾げる。  
ショッピングや芝居なら…と、淡い期待を、こっそりと寄せた。  
「ガルガドさんから、マイリー神殿で有名冒険者の百人組手があるって聞いたので、行ってみたかったんです!」  
話すうちに、キラキラと瞳を輝かせはじめるイリーナ。  
一応、年頃の娘が「百人組手」とやらで、こんなにウットリとした表情を浮かべるのは、如何なものか。  
ヒースはイリーナから顔を背け、こっそりと目頭を抑えた。  
「…あー。もしかして、その百人組手の百人の中に、参戦を望んでたりするのか?」  
横目で問いかけると、ちょっぴり、はにかみイリーナが頷く。  
 
「参戦はやめとけ。参戦は。簡単に負けたり勝ったりすると、ファリスかマイリー神殿かのどっちかの面に、泥を塗るハメになるぞ?」  
親父さんの立場も、少しは考えてやれ?  
ため息を、もうひとつ。  
「…ちゃんと、付き合ってやるから」  
肩を落とす。  
 
 
色気より食い気より、闘争本能。  
こんなイリーナに、ロマンチックを期待する俺様は、間違っているのだろうか……?  
 
 
【終】  
 
 

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